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LES COMPTES RENDUS EN HISTOIRE
Joseph-Claude POULIN (2015)

INTRODUCTION

Quand on essaie de nommer les qualités intellectuelles que permet de perfectionner une formation par l'histoire au niveau universitaire, le développement de l'esprit critique apparaît couramment en tête de liste. Quel meilleur moyen de s'initier à cette pratique que d'observer comment font les historiens professionnels entre eux ? Les comptes rendus (deux « s » au pluriel, pas de trait d'union !) fournissent en effet un observatoire privilégié de cet exercice bien institutionnalisé; car le compte rendu critique publié par un organe spécialisé remonte au moins au XVIIe siècle.

Les comptes rendus scientifiques de livres d'histoire, publiés par des organes spécialisés, constituent aujourd'hui une catégorie documentaire de grande importance dans le réseau de la communication savante chez les historiens de métier.

C'est là qu'est présentée, résumée, évaluée et hiérarchisée une grande partie de la production courante sous forme de livres. En effet, ces recensions critiques visent généralement des monographies ou des ouvrages collectifs récemment parus – moins souvent les manuels, dictionnaires, atlas ou instruments bibliographiques. Elles permettent au lecteur potentiel de se former un premier jugement sur le contenu, la qualité et la pertinence d'une étude, avant même de l'avoir consultée directement, à la lumière du jugement des pairs.

À ce titre, l'initiation au maniement du compte rendu fait donc bien partie de la formation fondamentale en histoire; car la simple présence d'un livre sur les rayons d'une bibliothèque universitaire ne suffit pas à garantir qu'il soit crédible et satisfaisant à tous égards. Plus encore, le compte rendu (même sous la forme d'un simple résumé, sans évaluation critique) aide à combler les lacunes des collections de bibliothèques; il permet en effet une sélection raisonnée de livres, même si ceux-ci ne peuvent être consultés directement dans l'immédiat.

Compte tenu de l'évolution récente des instruments de travail relatifs aux recensions en histoire, il convient maintenant d'accorder à la notion de compte rendu une portée assez large, incluant tant les résumés méthodiques de contenu (abstracts) que les évaluations critiques ou les résumés fournis par les auteurs eux-mêmes (Selbstanzeige).

Cet exposé de présentation traitera les trois points suivants, en autant de sections :

A. Qu'est-ce qu'un compte rendu en histoire et à quoi sert-il ?

B. Comment repérer et où lire les comptes rendus d'ouvrages d'histoire ?

C. Comment accéder aux comptes rendus ?

Les trois sections sont disponibles à partir du menu à gauche.