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LES PUBLICATIONS À CARACTÈRE ENCYCLOPÉDIQUE
Joseph-Claude POULIN (2015)

A. QUE SONT LES PUBLICATIONS À CARACTÈRE ENCYCLOPÉDIQUE POUR HISTORIENS ?

Ces dictionnaires se déclinent selon une typologie variée : par périodes historiques, par zone géographique, par thème ou domaine d'intérêt, souvent élaborés dans un cadre national. Certains sont exclusivement biographiques, mais la majorité est polyvalente et traite à la fois de personnages, lieux, événements, concepts, artefacts, etc. Il faut apprendre à combiner leur emploi, afin de profiter de leurs qualités complémentaires.

Le contenu de ce type de publication est généralement découpé en un grand nombre d'articles (facilement plusieurs centaines) de longueur variable, classés selon l'ordre alphabétique. Dans certains cas, cependant, un découpage par période historique est préféré pour scander les volumes successifs d'une collection; chaque période est alors traitée de A à Z à tour de rôle.

Pour en savoir plus

La présentation des articles dans les meilleures encyclopédies répond à un modèle relativement uniforme :

  • d'abord une synthèse relativement condensée fait le tour d'un sujet de façon efficace et compréhensible par des non-spécialistes, sans se perdre dans les détails.
  • Les articles sont habituellement suivis d'une orientation bibliographique succincte qui facilite l'exploration et l'approfondissement d'un sujet; cette bibliographie était à jour au moment de la parution du volume ou du fascicule qui porte l'article visé.
  • Il arrive aussi fréquemment que les articles s'accompagnent de corrélats, c'est-à-dire de renvois ou liens à d'autres articles ou mots-clés liés au même sujet; ces indications constituent autant de pistes de lecture sur d'autres facettes de la question traitée ou sur des éléments notables de son contexte.
  • Enfin les meilleures de ces publications comportent un index des matières, parfois fort développé, sous des noms variés, comme Thesaurus ou Tables analytiques; cet outil précieux permet de retrouver les principales occurrences d'une mention disséminées dans un dictionnaire donné, y compris dans des articles auxquels le lecteur n'aurait pas pensé spontanément de se reporter pour continuer d'étoffer sa connaissance ou sa compréhension d'un aspect de l'histoire.

Dans le cas d'encyclopédies en plusieurs volumes, il arrive qu'un écart important (parfois plusieurs décennies) sépare le début et l'état présent de la série; il faut donc surveiller les dates de parution pour évaluer l'état plus ou moins actuel des connaissances et interprétations qu'ils portent. En outre, il faut prendre garde au fait que certains dictionnaires sont colorés par une orientation idéologique particulière; la lecture de l'introduction permet habituellement de repérer le biais en question.

Pour en savoir plus