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LES MANUELS ET SYNTHÈSES
Joseph-Claude POULIN (2015)

Cet exposé présente une catégorie d'ouvrages qui offrent des exposés synthétiques sur des thèmes généralement assez vastes dans l'espace et dans le temps. C'est pourquoi ils constituent des instruments essentiels pour introduire à la connaissance de base d'un pan de l'histoire et pour fournir une amorce de bibliographie; ils sont souvent l'œuvre d'un groupe de spécialistes, travaillant sous la direction d'un chef d'équipe (ou éditeur scientifique) dont le nom reste attaché à la publication issue de leur collaboration.

On définit comme synthèse un ouvrage général qui fait le point sur l'état des connaissances plutôt que d'être le fruit de recherches originales; ces ouvrages sont de plus en plus souvent disponibles dans des bibliothèques numériques comme ebrary. Quand les synthèses prennent la forme d'ouvrages didactiques conçus pour accompagner et soutenir directement l'enseignement universitaire, on les appelle « manuels » (ou Précis; angl. Textbooks), diffusés sous forme imprimée seulement. La publication de ces synthèses ou manuels s'étale souvent en un grand nombre de volumes; ils constituent alors des collections ou séries, plus ou moins spécialisées selon la période, l'aire géographique ou la thématique. Devant leur grand nombre, leur diversité et leur renouvellement constant, la nécessité s'impose d'une présentation méthodique et d'un entraînement à leur maniement.

Il faut du moins retenir qu'il existe trois sortes principales de collections susceptibles de faire partie de l'instrumentation usuelle des historiens :

  • les collections historiques généralistes qui couvrent (de façon continue ou discontinue) l'histoire de plusieurs périodes ou continents sous des aspects variés; par exemple, la collection « L'évolution de l'humanité ».
  • les collections historiques spécialisées pour une période, un domaine géographique ou thématique – ainsi les nombreuses histoires nationales.
  • les collections non exclusivement historiques, mais qui contiennent un nombre significatif de publications à caractère historique rédigées par des historiens professionnels; par exemple, les collections « Que sais-je ? » (Paris, PUF, depuis 1941) ou « A Very Short Introduction » (Oxford, OUP, depuis 2000), contiennent plusieurs dizaines d'ouvrages à caractère historique parmi leurs milliers de titres.

De toutes façons, ces collections sont le fruit d'un travail collectif et adoptent une présentation homogène (matérielle, et parfois intellectuelle) qui aide à reconnaître leur apparentement et facilite leur maniement. C'est ainsi

  • qu'un « Que sais-je ? » compte toujours 126 pages – ni plus, ni moins – et
  • qu'un volume de la collection « Nouvelle Clio » possède toujours la même structure tripartite : longue bibliographie raisonnée + état des connaissances + débats en cours.

Les volumes d'une série sont habituellement numérotés à la suite ou suivant un plan préétabli; cette numérotation fait partie de leur description signalétique de base. Mais comme rien n'est simple, les numéros en question peuvent changer au gré des rééditions ou disparaître avec le temps.

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Il arrive fréquemment qu'un bon manuel connaisse plusieurs rééditions successives, révisées ou non; il faut naturellement chercher à voir l'édition la plus récente, ne serait-ce que pour profiter d'une bibliographie remise à jour, le cas échéant. Mais attention aux pièges d'éditeurs : une réimpression peut dissimuler la date de première parution ou présenter (sans prévenir) une forme appauvrie par rapport à l'édition originelle.

Pour en savoir plus

Les ouvrages généraux reposent sur plus d'un siècle d'expérience accumulée et connaissent des transformations incessantes, soit par mise à jour des collections existantes, soit par création de séries nouvelles.

Les besoins de l'enseignement supérieur constituent un stimulant à la multiplication et au renouvellement des manuels et synthèses, généralement dans le cadre de collections conçues à cette fin. Par exemple « Carré histoire », « Cursus », « Grand Amphi », « Premier cycle », « 128 », « Ellipses », « Collection "U" », etc.

Certaines collections se renouvellent en se remplaçant elles-mêmes; ainsi :

  • « Clio. Introduction aux études historiques » (1934-1951, 13 tomes en 24 vol.), devenue « Nouvelle Clio. L'histoire et ses problèmes », à partir de 1963.
  • « Histoire de l'Église depuis les origines jusqu'à nos jours » (Augustin FLICHE et Victor MARTIN dir., 1937-1964, 21 vol.), relancée sous le nom d'« Histoire du christianisme des origines à nos jours » (Jean-Marie MAYEUR et alii dir., 1990-2001, 14 vol.).

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D'autres encore assurent la survie de leur pertinence en se renouvelant de l'intérieur : le nom de la collection demeure inchangé, mais les volumes vieillissants sont remplacés par d'autres (sous le même numéro d'ordre ou non dans la série), confiés à des auteurs plus récents; ainsi dans les collections « Évolution de l'humanité », « Nouvelle Clio » (à partir des années 1990), « Peuples et civilisations », « U », « Que sais-je ? ». Les collections d'histoire générale connaissent un renouvellement plus lent; certaines continuent néanmoins d'être utiles, du moins dans leurs volumes rénovés ou plus récents.

Pour en savoir plus

Les collections d'histoire générale connaissent un renouvellement plus lent; certaines continuent néanmoins d'être utiles, du moins dans leurs volumes rénovés ou plus récents. En voici une liste indicative permettant de les reconnaître et de les situer dans l’historiographie générale.

Pour en savoir plus

Dans les catalogues des bibliothèques, la cote des grandes collections historiques est à chercher sous le nom de leur directeur scientifique général, et non pas sous le nom d'un contributeur particulier. Mais s'il faut citer un passage tiré d'un chapitre en particulier, c'est le nom de celui qui a tenu la plume qu'il faut invoquer dans le renvoi bibliographique. Le partage des tâches entre les différents auteurs indiqué dans la préface ou la table des matières permet de rendre à chacun son dû.